Lamantins, Crystal River, Floride, États-Unis / Manatees, Crystal River, Florida, USA
Lamantins, Crystal River, Floride, États-Unis / Manatees, Crystal River, Florida, USA

Nager avec les lamantins, ces gentils géants de la Floride

Par Steve

Après avoir passé 9 jours en février 2020 dans les parcs de Walt Disney World et le Wizarding World of Harry Potter à Universal, Evelyne et moi avions envie d’une activité un peu différente, en nature. En faisant des recherches, on a découvert que c’était la saison idéale pour observer les lamantins à Crystal River, en Floride.

Pour ceux qui ne les connaissent pas, le lamantin (parfois appelé vache de mer) est un adorable mammifère marin qui peut atteindre 3 mètres de long et 500 kg. On le retrouve dans les eaux de la Floride et des Caraïbes. Malgré son impressionnante taille, c’est un gentil géant qui se nourrit exclusivement d’herbes, qu’il broute au fond de la mer et des marécages typiques de la Floride.

Bien qu’il ait l’air d’un genre de morse édenté et un peu plus potelé, il ne fait pas partie de la famille des phoques. C’est plutôt un très lointain cousin de l’éléphant.

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Est-ce éthique de nager avec des lamantins?

Il s’agissait du point le plus important pour nous avant de faire cette activité, et on a fait plusieurs recherches pour s’assurer que tout se faisait dans le respect des animaux. Hors de question pour nous de nager avec des animaux retenus en captivité dans des enclos étroits, ce n’est vraiment pas dans nos valeurs. Notre plaisir personnel ne devrait jamais passer avant le bien-être des animaux, et encore plus quand il s’agit d’une espèce menacée comme les lamantins.

Première chose à savoir : les lamantins sont en totale liberté à Crystal River. C’est pour échapper aux eaux trop froides de l’océan Atlantique et du Golfe du Mexique, qu’ils se rassemblent dans des lieux plus chauds à l’intérieur des terres. Crystal River où nous sommes allés, est réputé être le meilleur endroit en Floride où observer les lamantins.

Deuxièmement, toute interaction avec eux est vigoureusement encadrée. Il faut les observer à une distance d’au moins 1 ou 2 mètres, et il est interdit d’aller directement vers eux. C’est plutôt le lamantin qui décidera s’il veut aller vers vous, ce qui arrive à l’occasion, surtout avec les jeunes un peu plus curieux que leurs parents. Il y a également des zones balisées où il est strictement interdit d’aller, pour ne pas troubler leur quiétude.

Lamantins, Crystal River, Floride, États-Unis / Manatees, Crystal River, Florida, USA
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J’ajouterais que bien que les visiteurs ont la permission de toucher les lamantins s’ils viennent vers eux, nous vous encourageons à ne pas le faire. L’idée d’un tour est surtout d’avoir la chance de pouvoir les admirer de plus proche, et non pas de fragiliser l’équilibre naturel entre eux et les humains.

Preuve que le système fonctionne bien : depuis le triste creux historique du début des années 1990, la population de lamantins a été multipliée par 5 en Floride, et elle continue de s’accroître. Il faut dire que l’état a fait beaucoup pour cette espèce, en limitant notamment la vitesse des bateaux dans de nombreux secteurs, ce qui diminue grandement le risque de collision.

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Comment les voir?

Plusieurs compagnies offrent des tours guidés à Crystal River, ou dans la région de Homosassa située un peu plus au sud. Ces deux endroits sont environ 90 minutes à l’ouest d’Orlando en voiture.

Assurez-vous de choisir un tour opérateur qui se préoccupe d’abord et avant tout du bien-être des animaux. On nous avait suggéré la compagnie River Ventures, et après avoir fait le Semi-private VIP Manatee Tour, nous vous la recommandons vivement. Pour plus d’informations sur les horaires et les prix, vous pouvez consulter leur site Web.

River Ventures, Crystal River, Floride, États-Unis / River Ventures, Crystal River, Florida, USA

Comment le tour se déroule-t-il?

Le matin, la compagnie offre des tours à 6h45 et à 10h45. Puisque nous faisions l’aller-retour depuis Orlando, disons que le départ à 6h45 a vite été écarté comme possibilité. Il y a néanmoins des (petits) avantages à y aller aussi tôt.

Sachez que l’eau de la mer se réchauffe au courant de la journée, et donc qu’il arrive que les lamantins quittent Crystal River en fin d’avant-midi pour aller s’alimenter en mer. Par contre, vous aurez plus rapidement froid, et la visibilité sera un peu moins bonne qu’en milieu de journée, lorsque le soleil tombe plus directement. Nous avons été tout à fait satisfaits de l’heure choisie pour vivre notre expérience, et avons pu voir une quarantaine de lamantins.

Notre tour a commencé avec le visionnement d’une vidéo qui nous en a appris davantage sur ces adorables mammifères, mais surtout qui nous énumérait les consignes à respecter. Ça disait d’ailleurs très clairement que les parents sont légalement responsables des agissements de leurs enfants, et qu’en contrevenant aux règles, ils s’exposent à des amendes colossales. On ne rigole pas avec les lamantins en Floride, et c’est tant mieux.

On a ensuite enfilé nos combinaisons en néoprène (communément appelées wetsuit). Evelyne trouvait la sienne VRAIMENT serrée, mais elles se sont avérées essentielles pour se garder au chaud dans des eaux qui étaient à 22 degrés Celsius (environ 72 degrés Fahrenheit). Un petit tour de 5 minutes dans une minivan, et nous étions prêts à monter sur notre bateau.

Nous étions 6 passagers en tout sur le ponton, plus le capitaine et le guide, tous deux forts sympathiques. Quand je dis ponton, ne pensez pas à un petit ponton un peu rudimentaire comme ceux auxquels nous sommes habitués au Québec. C’est plutôt un bateau plat assez grand, moderne (mais sans toilette), où nous avions tous amplement d’espace. À tout moment, on avait accès à des breuvages chauds ou froids, et à des grignotines.

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Hunters Springs Park

Un des grands avantages de partir plus tard, c’est que les différents guides se parlent entre eux et savent où les lamantins ont été aperçus plus tôt dans la matinée. Nous avons donc navigué quelques minutes sur Kings Bay avant de nous diriger vers Hunter Springs Park, où le bateau s’est amarré à environ 100 mètres des lamantins.

En descendant du ponton, on a droit à une nouille en mousse (exactement comme celles dans les piscines) qui aide à flotter, et qui a une couleur différente pour chacun des groupes.

Pour se déplacer ici, il faut nager tranquillement, seulement avec les bras. Utilisez le moins possible vos jambes pour ne pas faire bouger les sédiments au fond de l’eau, car ça brouille la visibilité. L’idée générale est pas mal de devenir une patate qui flotte, et de se mouvoir très doucement.

L’eau était très claire, et rapidement nous avons pu apercevoir une dizaine de masses grises au fond d’une crique : nos premiers lamantins! Même si je savais qu’ils étaient gros, ça reste vraiment impressionnant quand on les voit de si près.
Ils ne semblaient nullement intéressés par notre présence, trop occupés qu’ils étaient à dormir. Chaque 10 minutes, on les voyait remonter à la surface pour respirer, sans réellement se réveiller.

Plongée en apnée, Crystal River, Floride, États-Unis / Snorkeling, Crystal River, Florida, USA
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On est demeurés là une bonne heure et demie à les observer. Il y avait 2 ou 3 autres groupes en même temps que nous, mais c’était vraiment tranquille et je n’ai jamais senti qu’il y avait trop de monde. Il y a quelque chose de vraiment hypnotisant à regarder ces bêtes qui semblent si paisibles, avec leurs tout petits yeux qui nous scrutent de temps en temps. On a eu le bonheur d’observer un jeune de moins d’un an, qui restait toujours près de sa mère. Il était trop mignon!

Après un moment, la moitié de notre groupe est retournée au bateau, et nous l’avons rejoint environ 10 minutes plus tard. Une des choses que j’ai beaucoup appréciée, c’est que le guide ne nous a jamais mis de pression pour quitter les lieux, c’est vraiment nous qui décidions. Le fait de prendre un tour de 4 heures plutôt que le standard de 3 heures nous a permis de vivre pleinement cette expérience.

En regagnant le bateau, on était bien contents de se servir une bonne tasse de chocolat chaud. Ça réchauffe bien disons. Le guide nous a fait remarquer les nombreuses résidences privées autour de nous. Ça doit quand même être quelque chose d’avoir des lamantins dans sa cour arrière. Nous sommes retournés dans Kings Bay, avant de nous diriger vers la deuxième étape de cette journée.

Three Sisters Spring

Le bateau s’est ensuite amarré à un autre endroit magnifique, où il y a une végétation luxuriante. On a vite compris pourquoi il y avait un tout petit peu plus d’embarcations ici : l’eau y est la plus limpide de tout Crystal River. Disons que ça ne porte pas ce nom pour rien. Tout près de nous dans une zone interdite d’accès, on pouvait voir les silhouettes d’une quinzaine de lamantins, collés les uns près des autres.

La majorité des gens sont restés à cet endroit, probablement par manque de temps. Mais notre groupe a continué son trajet, afin de franchir un petit passage qui mène à Three Sisters Springs. Son étroitesse empêche l’accès à tout type d’embarcation, même les kayaks.

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Un groupe de lamantins flottant derrière les kayaks

Ce fut un moment vraiment inoubliable. On a eu le bassin à nous tous seuls pendant au moins 20 minutes. De temps en temps un lamantin se déplaçait d’un endroit à un autre, en passant nonchalamment près de nous comme si de rien n’était. On a aussi pu voir certaines des sources, qui jaillissent du fond de l’étang en bouillonnant, et qui chatouillent un tout petit peu sous les pieds.

Je n’en reviens toujours pas de la clarté de l’eau, qui est le genre de truc qu’on voit dans l’océan ou dans les lacs de montagne. D’avoir des conditions aussi parfaites dans un climat chaud, c’est juste fou.

J’imagine que nous sommes restés là un bon 90 minutes. J’ai tellement adoré mon expérience, que j’ai complètement perdu la notion du temps. Au travers de tout ça, le guide nous en apprenait plus sur la vie des lamantins, et il nous a même montré des bouts de leur peau qui tombaient au fond de l’eau. Des genres de pellicules finalement. On a aussi vu passer 2 serpents à la surface, des variétés inoffensives.

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Nous sommes retournés au bateau absolument ébahis et comblés par cette journée magnifique, encore plus magique que je ne l’imaginais. De retour au centre d’accueil, nous avons pu nous changer et regarder les belles photos que le guide avait prises des lamantins et de nous.

Il en coûte environ 30$US pour obtenir toutes les images du tour, un prix très abordable pour des photos de cette qualité. Certaines d’entre elles illustrent d’ailleurs cet article, et sont l’œuvre de notre sympathique guide.

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Un petit extra : le parc Three Sisters Springs

Comme il nous restait un peu de temps, nous avons décidé de revenir marcher autour des Three Sisters Springs. Puisque le parc ferme à 16h30, nous n’avions qu’une heure pour le parcourir, mais ça valait quand même le coût (20$ US par personne). Ce n’est pas tous les jours qu’on voit des paysages comme ça, et c’était agréable de suivre les lamantins des yeux en se déplaçant sur les passerelles de bois.

Sachez par contre que le parc ferme VRAIMENT à 16h30, et à cette heure les employés vous obligeront à quitter les lieux. C’est un peu cher comme activité supplémentaire, mais nous avons beaucoup apprécié cette expérience. C’est à faire, si votre horaire et votre budget vous le permettent.

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